Aumento del nivel del mar empeora el impacto de los tsunamis

Consecuencias del sismo y tsunami en Otsuchi, Japón, en 2011.

Stuart Braun / DW

Después de los extremos tsunamis ocasionados por terremotos desencadenados en el océano Índico en 2004 y en Japón en 2011, una serie de películas de desastres, como Lo imposible, representó el fin del mundo a través de escenarios de oleajes apocalípticos.

Este temor a las “grandes aguas”, en el lenguaje del presidente de los Estados Unidos, Donald Trump, se reavivó esta semana a causa del tsunami que mató a aproximadamente 1.400 personas en Indonesia.

Unas semanas antes de este último desastre, un grupo de científicos predijo que los impactos de los tsunamis empeorarían debido al aumento del nivel del mar, relacionado con el cambio climático.

“Nuestra investigación muestra que el aumento del nivel del mar incrementa significativamente el peligro de tsunami. Esto significa que tsunamis más pequeños en el futuro podrán tener los mismos impactos adversos que los grande tsunamis de hoy”, dijo Robert Weiss, profesor asociado del departamento de Geociencias en el Instituto Politécnico y Universidad Estatal de Virginia, EEUU.

Weiss fue uno de autores de un estudio, publicado en Science Advances en septiembre de 2018, que —de manera un tanto profética— observó los impactos del tsunami en un mundo donde el nivel del mar está en aumento.

“Un tsunami como el que se originó en Palu (Indonesia), dentro de 50 años sería peor porque los niveles del mar están aumentando en esa parte del mundo. Es un área bastante llana, y es probable que ya haya empezado a experimentar un incremento en las inundaciones”, dijo Adam Switzer, profesor asociado del Observatorio de la Tierra de Singapur y coautor del estudio titulado Un modesto aumento de 0,5 m del nivel del mar duplicará el riesgo de tsunami en Macao.

Conexión con el clima

Durante mucho tiempo, los científicos asumieron que los tsunamis y el aumento de los niveles del mar eran fenómenos completamente separados. A pesar de monitorear cómo el aumento de los niveles del mar causará inundaciones en las comunidades costeras a causa de las tormentas, especialmente en países insulares de baja altitud, como las Islas Salomón, pocos intentaron entender cómo este síntoma del cambio climático podría exacerbar condiciones climáticas extremas y desastres naturales.

“Realmente queremos ver los extremos”, dijo Switzer, “los peores escenarios” usando modelación por computadora de vanguardia que, según Weiss, no estaba disponible cinco años atrás.

En ese sentido, ciudades costeras como Macao en China, que están consideradas “seguras ante tsunamis”, no lo serían ya en el futuro si las predicciones del aumento del nivel del mar se mantienen.

“Las áreas que son consideradas seguras ante tsunamis y que requieren de un tsunami de dos a tres metros para inundarse, necesitarán ahora un tsunami de 1,5 a dos metros”, indicó Switzer.

El peor de los escenarios

El problema se exacerbará aún más, ya que ahora se ha pronosticado que el incremento del nivel del mar será mucho mayor de lo previsto hasta el momento. 

“Lo que pensamos que era el peor de los casos hace cinco o diez años, es ahora sólo una predicción media”, dijo Weiss.

Un gran aumento del nivel del mar conllevará pequeños tsunamis que ocurrirán con mayor frecuencia, pero que serán más destructivos que los actuales.